En el capítulo 1 De la verosimilitud al Index, el autor se propone hacer un recorrido por las diferentes posiciones sostenidas a lo largo de la historia por los críticos y teóricos de la fotografía respecto a la relación que existe entre la imagen y su referente. Para ello, articula el recorrido en tres tiempos, identificando tres posiciones epistemológicas en relación a la cuestión del realismo y del valor documental de la imagen fotográfica.

En la primera etapa, La fotografía como espejo de lo real (discurso de mímesis), se hace referencia a la semejanza entre la foto y su referente. Aquí se plantea la fotografía como un análogo objetivo de lo real y es considerada como una imitación de la realidad.

En la segunda fase, La fotografía como transformación de lo real (discurso del código y de la deconstrucción); aquí la imagen fotográfica se plantea no como un espejo neutro, sino como una herramienta de análisis, de interpretación y de transformación de lo real.

Finalmente, en la tercera etapa, La fotografía como huella de un real (discurso del índex y la referencia), en el que se considera la imagen fotográfica como representación por contigüidad física del signo con su referente. Esta concepción se distingue de las dos precedentes porque implica que la imagen indicial está dotada de un valor singular, puesto que está determinada únicamente por su referente, y sólo por éste: huella de una realidad.

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